29.1.12

Desarrollan un filtro para descontaminar agua subterránea

Científicos de la Comisión Nacional de Energía Atómica (CNEA) están
desarrollando un filtro a partir de huesos de vaca triturados, para
descontaminar corrientes subterráneas de agua, principalmente de
metales pesados.


"No es como un colador porque no retiene las partículas en forma
mecánica, sino química", informó a Télam Javier Gómez del Río, doctor
en ingeniería química y uno de los responsables del proyecto.


Explicó que como las partículas que componen el filtro son reactivas,
"los contaminantes disueltos en el agua quedan `pegados` al material
de la barrera", proceso químico que se denomina adsorción.


Esta barrera permeable reactiva está siendo desarrollada por un grupo
de investigadores de la División Química del Agua y del Suelo del
Centro Atómico Constituyentes de la CNEA, ubicado en la periferia
noroeste de esta capital, próxima al predio ferial de Tecnópolis.


La barrera -aún en fase de laboratorio- es de un material llamado
hidroxiapatita biogénica. En este caso es hueso de vaca calcinado y
triturado.


El hueso está compuesto por proteínas de colágeno y entre medio de
ellas, hidroxiapatita. Al calcinarlo, se quema el colágeno y queda la
hidroxiapatita con un pequeño porcentaje de carbono.


"Elegimos este material porque tiene la propiedad de adsorber
contaminantes. Además, los huesos se consiguen fácilmente y son
naturales, con lo cual no estamos introduciendo nada extraño en el
medio ambiente", aseguró el experto.


Según Gómez del Río, la barrera no podría instalarse en un río porque
"como es un sólido poroso, se taparía y el agua pasaría por arriba.
Pero como el agua subterránea fluye muy despacio, avanza pocos
centímetros por día, al traspasar la barrera se va limpiando".


El investigador dijo que el equipo ya probó la eficacia del método con
cadmio, cinc, cobalto y arsénico, y que ahora trabaja con manganeso,
flúor y uranio. "La idea es ir avanzando sobre distintos
contaminantes", acotó.


Los materiales quedan retenidos en la barrera que llegado un punto se
satura y debe ser reemplazada. Para facilitar esta tarea, debe ser
modular.


"Luego ese sólido se tratará como un residuo peligroso", dijo Gómez
del Río, aunque apuntó que en el caso de un contaminante valioso, por
ejemplo uranio, "se lo podría extraer y utilizar como materia prima en
la minería".


"Pero el beneficio de esta tecnología es que el contaminante ya está
confinado y no en el agua, que está en constante movimiento y
dispersando la contaminación", dijo el experto.


Otro de los beneficios de que se trata de una tecnología barata y su
funcionamiento es totalmente pasivo, ya que no consume energía ni
necesita de bombas. La única operación que requiere, cada cierto
tiempo, es la de monitoreo y reemplazo de los módulos que se vayan
saturando.


El proyecto de la barrera permeable reactiva se encuentra en fase de
laboratorio. "Hasta ahora los experimentos realizados -relató Gómez
del Río- indican que la hidroxiapatita sirve para hacer una barrera de
este tipo, pero aún son necesarias más pruebas para saber exactamente
cómo se comporta el material".


El siguiente paso será volcar los resultados de laboratorio en un
programa de simulación y la construcción de una barrera a pequeña
escala para constatar si la simulación coincide con los experimentos.


Según estos resultados, "podremos definir las dimensiones que tendría
una barrera de este tipo y cuánto tardaría en saturarse, para luego
pasar a una fase mayor -una planta piloto- y posteriormente probar una
barrera en algún lugar que esté contaminado", dijo Gómez del Río
entusiasmado.

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